L’intensificarsi delle tempeste tropicali minaccia gli uccelli marini, dimostra una nuova ricerca

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Alexandre

Cicloni tropicali e uragani più intensi e frequenti stanno minacciando alcune popolazioni di uccelli marini più di quanto si pensasse in precedenza, hanno detto questa settimana gli scienziati pubblicando un nuovo studio che mostra come un ciclone tropicale nel 2023 abbia spazzato via dall’80 al 90% delle popolazioni di tre specie di uccelli su Bedout Isola al largo della costa di Pilbara nell’Australia occidentale.

Numerose ricerche mostrano che gli uccelli marini percepiscono in anticipo le forti tempeste, il che permette loro di volare via dalla tempesta o di entrare nel suo occhio calmo, ma le nuove scoperte suggeriscono che non sono invincibili, ha affermato Jennifer Lavers, autrice principale del nuovo articolo pubblicato in Comunicazioni Terra e Ambiente.

“Non sto mettendo in discussione nessuna di queste pubblicazioni”, ha detto Lavers, che coordina l’Adrift Lab, un gruppo di ricerca internazionale focalizzato sugli uccelli marini e sulla ricerca sulla plastica marina, ed è anche ricercatore aggiunto presso la Charles Sturt University in Australia.

“Ma mi chiedo se forse non ci dà questo falso senso di conforto il fatto che, quando una forte tempesta si avvicina a un’isola riproduttiva di uccelli marini, diciamo: ‘Non preoccuparti, gli uccelli hanno capito, probabilmente fuggiranno e se ne andranno’. verso l’oceano, altrimenti voleranno direttamente nella tempesta.’”

“Ma non è sempre vero”, ha detto. “Ci sono eventi ambientali che provocano una mortalità molto significativa”, comprese le morti di massa di uccelli marini documentate dal suo team, che contava sule brune, fregate minori e una sottospecie endemica della sula mascherata, e stimava che almeno 20.000 singoli uccelli, per lo più adulti riproduttori, furono uccisi durante la tempesta.

“Quello che abbiamo scoperto sull’isola di Bedout è che gli uccelli marini morivano praticamente dove sedevano”, ha detto. “In realtà non c’erano prove che avessero tentato di fuggire. E non ho una spiegazione per questo. Questa è una cosa difficile per me.

Quando il ciclone Ilsa colpì Bedout Island lo scorso anno dopo essersi intensificato dalla categoria 1 alla categoria 5 in meno di due giorni, i suoi venti sostenuti a 136 mph furono i più forti mai registrati in Australia.

“Non so se questo significa che la tempesta era troppo violenta per gli uccelli”, ha detto. “C’erano tutti i segni di una forte tempesta… ma è arrivata troppo in fretta? Lo trovo difficile da credere.

Quando Lavers e la sua squadra hanno ispezionato l’isola, hanno trovato una devastazione totale. Quasi tutti gli uccelli dell’isola morirono nel luogo in cui si trovavano e in molti casi i pulcini e le uova furono sepolti dai sedimenti e dalla sabbia.

“Non ho davvero una risposta”, ha detto. “Forse per alcune specie, alcuni luoghi e alcune tempeste, la fauna selvatica non ha la capacità di rispondere”.

Se l’intensità e la frequenza delle tempeste tropicali aumentano come previsto con il riscaldamento globale, e come mostrano studi recenti che stanno già accadendo, c’è motivo di preoccuparsi, ha aggiunto.

Oltre ad alimentare tempeste tropicali più forti, il riscaldamento globale ha anche causato ondate di caldo marino estreme e fioriture di alghe tossiche, portando gli scienziati ad avvertire che gli oceani stanno affrontando un’estinzione di massa su una scala che non si verificava da milioni di anni.

Molti impatti non sono documentati

Gli uccelli marini si sono evoluti con disturbi come i cicloni e le specie sane possono riprendersi dalla mortalità di massa. Ma l’altissimo tasso di mortalità riportato da Lavers e dal suo team è preoccupante, ha affermato Ryan Huang, che non è stato coinvolto nel nuovo studio, ma ricerca l’ecologia della conservazione tropicale presso l’Università di Pretoria e coautore di un articolo del 2017 su come gli uragani influenzano gli uccelli marini migratori.

Quando il 90% della popolazione locale muore, “diventa vulnerabile a eventi casuali come squilibri nel rapporto tra i sessi, malattie o anche altri disturbi”, ha affermato. “A volte bastano solo un paio di brutti anni consecutivi perché una popolazione locale si estingua. Gli autori hanno ragione a sottolineare le preoccupazioni sulla rapidità con cui questi uccelli si riprenderanno”.

Un'indagine effettuata in elicottero meno di una settimana dopo che il ciclone Ilsa ha colpito l'isola di Bedout mostra centinaia di uccelli marini morti, per lo più sule, sparsi sulla superficie dell'isola.  Credito: Elicotteri FortescueUn'indagine effettuata in elicottero meno di una settimana dopo che il ciclone Ilsa ha colpito l'isola di Bedout mostra centinaia di uccelli marini morti, per lo più sule, sparsi sulla superficie dell'isola.  Credito: Elicotteri Fortescue
Un’indagine effettuata in elicottero meno di una settimana dopo che il ciclone Ilsa ha colpito l’isola di Bedout mostra centinaia di uccelli marini morti, per lo più sule, sparsi sulla superficie dell’isola. Credito: Elicotteri Fortescue

I “disturbi del polso” come i cicloni, la siccità e gli incendi possono influenzare notevolmente il numero delle popolazioni, in particolare quando le specie si trovano in una parte vulnerabile del loro ciclo vitale, come la riproduzione o la migrazione, ha aggiunto. In un sistema naturale, le specie possono sopravvivere a eventi di estinzione locali come questi purché l’habitat possa essere ricolonizzato da qualche altra parte.

“Sfortunatamente, se anche tutte le altre popolazioni soffrono a causa degli effetti del cambiamento climatico, o se i disturbi umani rendono più difficile la loro dispersione, allora si ha un vero problema”, ha affermato.

“Nel nostro lavoro, abbiamo scoperto che gli uragani nei Caraibi sono stati la principale causa di morte delle sterne durante la migrazione”, ha affermato. L’uragano Allen di categoria 5, nel 1980, colpì durante il picco migratorio e potrebbe aver ucciso fino a metà della popolazione, ha aggiunto.

“Non tutte le tempeste hanno le stesse conseguenze; devono essere al momento e nel luogo giusto per la mortalità di massa”, ha affermato. “Purtroppo, con l’aumento dei cambiamenti climatici e della frequenza delle tempeste, i dadi si lanciano più spesso.”

Gli impatti degli uragani e di altri sistemi meteorologici tropicali nei Caraibi potrebbero non essere nemmeno documentati, ha affermato Natalia Collier, ecologista di uccelli marini dell’EPIC, un gruppo ambientalista no-profit della zona, che non è stata coinvolta nel nuovo studio.

“C’è una tale mancanza di ricerca e monitoraggio nella regione che spesso non sappiamo nemmeno se le colonie vengono perse”, ha detto Collier. “Gli uragani stanno aumentando di intensità anche nei Caraibi”.

Il potente uragano Irma di categoria 5 nel 2017 potrebbe aver spazzato via una colonia di pellicani bruni a Saint Martin. Gli uccelli marini, ha detto, “ovviamente affrontano molteplici minacce, tra cui lo sviluppo, i disturbi e le malattie, ma a queste si aggiungono gli impatti dei cambiamenti climatici, che possono anche provocare inondazioni delle colonie basse con l’innalzamento del livello del mare”.

Non c’è tempo per recuperare

Lavers ha affermato che il potenziale impatto di tempeste più frequenti e violente è diventato chiaro quando altri due cicloni tropicali si sono profilati mentre stava scrivendo l’articolo.

“Il mio livello di ansia era estremamente alto. Ero tipo, stai scherzando”, ha detto. “È passato meno di un anno da quando ho iniziato a scrivere questo articolo sul ciclone Ilsa e già un altro grande ciclone si è sviluppato al largo della costa di Pilbara, diretto verso l’isola di Bedout.”

Dopo settimane di riflessione, si è resa conto che gli uccelli marini si trovano ad affrontare un futuro incerto nella “nuova normalità”.

Un video come parte di un sondaggio del 17 giugno 2023, circa due mesi dopo che il ciclone Ilsa ha colpito l’isola di Bedout. Credito: Andrew Fidler/Alla deriva Lab

“Ho pensato che, se l’intervallo di ritorno è così alto, non dà nemmeno agli scienziati che lo studiano il tempo sufficiente per scrivere un articolo su un’isola e renderlo noto al mondo prima che arrivi il prossimo ciclone”, ha detto. “Questa è la realtà, e non stiamo parlando solo di Bedout Island, ma di tanti altri hotspot di uccelli marini e aree di nidificazione delle tartarughe marine.”

I ricercatori che si occupano di coralli hanno espresso preoccupazioni simili sul fatto che le barriere coralline semplicemente non siano in grado di riprendersi perché anche lo sbiancamento e la moria dei coralli stanno diventando più frequenti, mentre sulla terraferma gli scienziati affermano che l’intervallo più breve tra gli incendi rappresenta una seria minaccia per la sopravvivenza di alcuni ecosistemi forestali.

Lavers ha affermato che il suo studio è un avvertimento per prepararsi al peggio.

“Nei miei 20 anni come ecologista degli uccelli marini, non ho mai assistito a nulla di lontanamente paragonabile al livello di mortalità sull’isola di Bedout”, ha detto. “Abbiamo perso tra i 20.000 e i 30.000 uccelli marini in età riproduttiva in quello che è essenzialmente un batter d’occhio”.

Ha detto che, quando suo marito è tornato dai rilievi aerei, all’inizio non voleva mostrarle le immagini.

“Ha detto: ‘Non vuoi vedere questi. Non posso mostrarteli,’ Ed ero semplicemente devastata”, ha detto. “Ma penso che la scala della mortalità sia ciò a cui stiamo fissando. Dobbiamo essere sinceri al riguardo”.